En la imagen digital, dos formatos de imagen prevalecen por encima de todo: JPEG (o JPG) y PNG. A simple vista, una sola imagen mostrada en ambos formatos puede parecer idéntica, pero si miras lo suficientemente cerca y profundizas en los datos, hay una gran diferencia entre ellos. Un formato no siempre es mejor que el otro, ya que cada uno está diseñado para usarse en circunstancias específicas, según sus necesidades de calidad de imagen, tamaño de archivo y más. Esto es lo que necesitas saber sobre ambos formatos para aprovechar al máximo sus fortalezas y debilidades.

Cómo funciona JPEG

Abreviatura de Joint Photographic Experts Group, el equipo que desarrolló el formato, JPEG se ha convertido en el formato comprimido estándar en la fotografía digital y el intercambio de imágenes en línea debido a su cuidadoso equilibrio entre el tamaño del archivo y la calidad de la imagen.

La relación exacta varía según el programa y la configuración que se utilicen, pero la imagen JPEG típica tiene una relación de compresión de 10:1. Si comienzas con una imagen de 10MB y la exporta como JPEG, deberías terminar con una imagen de aproximadamente 1MB. Un JPEG debe tener una diferencia de calidad casi nula, aunque esto depende del contenido de la imagen original y del tipo de archivo.

PNG

Para hacer esto, JPEG se basa en la transformada de coseno discreta (DCT). Si bien las matemáticas detrás de esto son complicadas, este algoritmo de compresión analiza la imagen completa, determina qué píxeles de la imagen son lo suficientemente similares a los que la rodean y fusiona los píxeles en mosaicos (grupos de píxeles que tienen el mismo valor).

Este método es extremadamente eficiente, pero tiene el costo de desechar información que no puede recuperar. Las imágenes JPEG (con algunas excepciones que se mencionan a continuación) tienen pérdida, lo que significa que una vez que se guarda la imagen, los datos perdidos no se pueden recuperar. Entonces, al igual que hacer una fotocopia de una fotocopia, cada vez que abras y guardes un archivo JPEG, se verá un poco peor que antes hasta que finalmente pierda todos los detalles.

Cuando NO usar JPEG

Por esta razón, no se sugiere JPEG como formato de imagen de archivo porque si alguna vez necesitas abrirlo y editarlo nuevamente, incurrirá en una pérdida de calidad. Al igual que Adobe Lightroom, los editores de fotografías no destructivos pueden ayudar a evitar este problema siempre que nunca elimine tus archivos originales, ya que solo guardan las ediciones como metadatos, en lugar de escribir sobre la imagen original.

También se debe evitar JPEG con imágenes con mucho texto o ilustraciones con líneas nítidas, ya que las líneas definidas tienden a volverse borrosas, debido al suavizado. (El suavizado es un desenfoque intencional diseñado para eliminar los bordes ásperos).

JPEG

Dicho esto, hay ocasiones en las que necesitas convertir formatos como PDF en JPEG. En esos casos, es mejor asegurarse de exportarlo con la configuración de mayor calidad para asegurarse de que todo el texto sea nítido.

JPEG admite espacios de color RGB y CMYK en 8 bits, pero sus ofertas CMYK dejan mucho que desear. (Las impresoras modernas manejan bien los archivos RGB, por lo que esto no es un gran problema. Sin embargo, sería útil si aún se quedara con formatos de mayor calidad para imprimir).

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Cómo funciona PNG

Un acrónimo de Portable Network Graphics, PNG es un formato de archivo sin pérdidas diseñado como una alternativa más abierta al formato de intercambio de gráficos (GIF).

A diferencia de JPEG, que se basa en la compresión DCT, PNG utiliza la compresión LZW, que es la misma que los formatos GIF y TIFF. Resumida, la compresión LZW de dos etapas de PNG toma cadenas de bits contenidas en los datos de la imagen, luego hace coincidir esas secuencias más largas con los códigos cortos que las acompañan en un diccionario (a veces denominado libro de códigos) que se almacena dentro del archivo de imagen. El resultado es un archivo más pequeño que mantiene una alta calidad.

La mayor ventaja de PNG sobre JPEG es que la compresión no tiene pérdidas, lo que significa que no hay pérdida de calidad cada vez que se abre y se guarda de nuevo. PNG también maneja bien las imágenes detalladas y de alto contraste. Por esta razón, PNG suele ser el formato de archivo predeterminado para las capturas de pantalla, ya que puede proporcionar una representación casi perfecta píxel por píxel de la pantalla en lugar de comprimir grupos de píxeles juntos.

PNG

Una de las características destacadas de PNG es su compatibilidad con la transparencia. Con imágenes en color y en escala de grises, los píxeles de los archivos PNG pueden ser transparentes. Esto te permite crear imágenes que se superponen perfectamente con el contenido de una imagen o sitio web. Esto hace que PNG sea ideal para logotipos, especialmente aquellos con texto, que se utilizan en un sitio web. Si creas un fondo transparente en Photoshop y guardas las imágenes en un JPG, por otro lado, ese fondo transparente se vuelve blanco porque el formato no admite la transparencia.

Cuándo usar (o no) PNG

Cuando se trata de fotografía, PNG puede parecer una alternativa sólida a los formatos RAW patentados para el almacenamiento de imágenes sin pérdidas. Aun así, la verdad es que hay muchas alternativas mejores, como Digital Negative (DNG) de Adobe, y TIFF. PNG tampoco es compatible de forma nativa con datos EXIF, que incluyen información como la velocidad de obturación, la apertura y el ISO de la cámara con la que se capturó.

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